• Op de voorgrond Wendy en Stuart Luker bij het graf van Denis Smith. Op de achtergrond de leden van de werkgroep: v.l.n.r. Wim van de Burgt, Gerard Voskuilen, José Huurdeman, Ab Schothorst en Caju ter Kuile.

    Hans Beijer

Neef bezoekt graf omgekomen RAF-piloot

LEUSDEN Stuart Luker bezocht afgelopen zaterdag, samen met zijn vrouw Wendy, het graf van zijn oom Denis Smith. Deze vond samen met zeven bemanningsleden boven Leusdens grondgebied de dood nadat hun vliegtuig door een Duitse nachtjager was neergeschoten in de vroege avond van 3 februari 1943.

Hans Beijer

Het is 3 februari 1943, 18.27 uur. Vanaf het militaire vliegveld Chedburgh (Suffolk, Oost-Engeland) stijgt de Stirling van Denis Smith op met als missie een bombardement op de haven van Hamburg in Duitsland. Het is één van de maar liefst 263 toestellen die vanaf tal van RAF bases in Groot-Brittannië opstijgen om deze operatie van de geallieerden uit te voeren. Vanaf Chedburgh moeten elf Stirlings het gaan doen, elk met 1800 stuks explosieven en brandstaven aan boord, met een totaalgewicht van 3266 kilo. Met twee vliegtuigen loopt het uitgesproken slecht af: één verongelukt op de terugweg ten westen van IJsselstein, het andere, de Stirling R9197, wordt al op de heenweg neergeschoten door een Duitse Messerschmitt nachtjager. Alle bemanningsleden komen om in een weiland tussen de Bruinenburgersluis en de voormalige spoorlijn Amersfoort - Kesteren.

OOGGETUIGE Het neerstorten van een vliegtuig na een luchtgevecht is een indrukwekkende gebeurtenis en laat een enorme indruk achter op Ab Schothorst, die het als 7-jarig jongetje allemaal van nabij ziet gebeuren. Zijn bijzondere verhaal is op schrift gesteld en hij is een actief lid van de een paar jaar geleden opgerichte Werkgroep 'Vliegtuigcrash 1943' van de Historische Kring Leusden, die uitgebreid onderzoek doet naar deze gebeurtenis. Schothorst heeft veel tijd en energie gestoken in het opsporen van nabestaanden van alle acht (drie Britse en vijf Canadese) bemanningsleden. Hij benaderde daarvoor tal van lokale journalisten in Groot-Brittannië en Canada. Ook heeft de werkgroep voor dit doel genealogische verenigingen en archieven van kerken en andere instanties geraadpleegd. Zo is uiteindelijk een goed beeld ontstaan van wie die bemanningsleden van de gecrashte Stirling waren.

GEDENKTEKEN Eén van de nabestaanden, Stuart Luker, een neef van de omgekomen piloot Denis Smith, heeft door zijn medewerking veel informatie verschaft aan de werkgroep over zijn oom. Samen met de zeven andere omgekomen bemanningsleden heeft Denis Smith een graf gekregen op het Gemenebest Ereveld op begraafplaats De Rusthof in Leusden. Dit graf bezoeken Stuart Luker en zijn vrouw afgelopen zaterdag in gezelschap van de leden van de werkgroep. Daarbij wordt Luker door de werkgroep een doosje overhandigd met kleine brokstukken van de Stirling. Vervolgens wordt koers gezet naar de plek waar deze Stirling is neergestort. Daar zal met toestemming van grondeigenaar Stichting De Boom ter nagedachtenis aan de acht omgekomen bemanningsleden een monument van beeldend kunstenaar Mirjam Woltman onthuld worden. Datum: op 3 februari 2018, exact 75 jaar na de fatale crash.